La presencia de buitres es un indicador de contaminación ambiental

Científicos de la Universidad de Castilla-La Mácula, el Consejo Superior de Investigaciones Científicas, la Universidad de Coímbra (Portugal) y la Universidad Autónoma de la villa de Madrid han elaborado una serie de mapas que registran el peligro de exposición de la fauna salvaje a determinados contaminantes ambientales como el plomo. Específicamente examinaron el plomo en la sangre de seiscientos noventa y uno ejemplares de buitres leonados (Gyps fulvus) capturados por especialistas de medioambiente de Aragón entre dos mil ocho y dos mil doce.

La relación entre los altos niveles de plomo y la presencia de buitres

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Conforme Patricia Mateo Tomás, estudiosa de la Universidad de Coimbra y autora primordial del trabajo, que aparece en la primera plana de la gaceta Proceedings of the Royal Society, han detectado altos niveles de plomo (>200 ng/ml) en la sangre del cuarenta y cinco por ciento de los seiscientos noventa y uno buitres leonados estudiados. Sus pruebas revelan que este metal procedería cuando menos de 2 fuentes diferentes. Por una parte, el plomo geológico que está presente de forma natural en el suelo, el que explicaría los altos niveles basales en la sangre de las aves buitres, al paso que los valores más extremos (>500 ng/ml), detectados en el seis por ciento de los buitres, podrían proceder de municiones de plomo, utilizadas eminentemente en la caza mayor.

El buitre leonado es un buitre extensamente distribuido en el planeta, ubicado en la cima de la cadena alimentaria y que se nutre solo de animales fallecidos. Es un ave experta en encontrar carroña, restos a los que logra acceder para consumirlos con gran velocidad. Este hecho hace del buitre un indicador valiosísimo para identificar los efectos de contaminantes ambientales como el plomo en otras especies menos rebosantes y conminadas e inclusive en el humano. El plomo es uno de los metales pesados más tóxicos para el humano y la fauna salvaje. Si bien su presencia en nuestro ambiente se ha ido reduciendo tras la prohibición en numerosos países del empleo de gasolina con plomo, este metal prosigue estando presente en el medio.

Indicadores sobre su relación directa

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La población de buitre leonado en Aragón se estima en más de cinco mil parejas reproductoras, lo que representa alrededor del veintiuno por ciento de la población de esta especie en España y el quince por ciento en Europa. Los especialistas realizaron predicciones sobre el peligro de exposición al plomo en estas aves, a través de marcas alares con sus peculiaridades biológicas y el hábitat próximo a sus colonias de cría y de los comederos que frecuentaban. Los buitres absorben el plomo presente en los tejidos de los animales familiares y salvajes que consumen, procedente del suelo sobre el que se nutren y, de manera adicional el plomo de la munición tras consumir los restos de ungulados cinegéticos como el corzo o bien el cerdo salvaje que quedan en el campo tras su atrapa. En verdad, en España y en muchos otros lugares, una gran parte de las carroñas consumidas por los buitres son restos de actividades humanas como la ganadería o bien la caza, cuya carne asimismo es consumida por el humano.

El plomo afecta a muchas especies animales, singularmente grandes aves rapaces, afecta a su demografía y llega a ocasionar la muerte de ciertos individuos. Para atenuar el impacto de este y otros peligros afines asociados a la presencia de contaminantes en el medio natural se precisa conocer no solo sus fuentes, sino más bien asimismo su distribución espaciotemporal. Los buitres, como otras especies ubicadas en lo alto de la cadena trófica, son buenos centinelas de la polución ambiental, y su potencial como indicadores puede ser aún mayor por el hecho de que se nutren de animales que asimismo pueden ser consumidos por el humano. Estos mapas pueden asistir a los gestores de medioambiente a definir las áreas y temporadas del año con mayor peligro de exposición al plomo.